Tag Archives: startup

Organizational Debt

Organizational DebtEveryone knows what debt is. If you are in or around the software development community you probably also know the term technical dept. For others:

Technical debt is a concept in programming that reflects the extra development work that arises when code that is easy to implement in the short run is used instead of applying the best overall solution.

Or as Ward Cunningham describes it:

“Shipping first-time code is like going into debt. A little debt speeds development so long as it is paid back promptly with a rewrite … The danger occurs when the debt is not repaid. Every minute spent on not-quite-right code counts as interest on that debt. Entire engineering organisations can be brought to a stand-still under the debt load of an unconsolidated implementation.”

But there is a third kind of debt: Organizational Debt. Here we pay interest on bad decisions of decisions that we put off. This, of course, has a strong impact on organisations.

Some definitions of Organizational Debt

In organizational debt is like technical debt but worse Steve Blank gives this definition:

Organizational debt is all the people/culture compromises made to “just get it done” in the early stages of a startup.

However, I think that organisational debt isn’t a startup thing. It is worse in other organisations since there is a large accumulation of bad decisions and decisions not taken. Besides that larger and/or older organisations tend to have more rules to work around.

That is why I like the shorter description offered by Scoot Belsky in Avoiding Organizational Debt:

Organisational debt is the accumulation of changes that leaders should have made but didn’t.

Another interesting description is given by Aaron Dignan in How to eliminate organizational debt

The interest companies pay when their structure and policies stay fixed and/or accumulate as the world changes.

This one really goes from the VUCA point. The ever changing world in which organizations have to adapt or are to be extinct.

Boek – Suits & Hoodies

Suits & HoodiesHet boek over start-ups (in Nederland) van dit moment is Suits & Hoodies van Quintin Schevernels. Quintin Schevernels was CEO van Layar, COO bij VNU Media en directielid bij De Telegraaf. Hij is nu betrokken bij diverse start-ups als investeerder, coach en adviseur. Met deze achtergrond beschrijft hij in aansprekende voorbeelden wat hij ziet als de essentials voor succesvolle start-ups en corporates.

De basis

De basis van het boek Suits & Hoodies is de cirkel van succes. Het stuk van het Venn diagram waarin de succesvolle bedrijven, zowel start-ups als corporates zich bevinden. Deze wordt ook wel de club van één procent genoemd. De bedrijven die zich in de cirkel van succes bevinden, beschikken over de volgende 7 essentials:

  1. Groot dromen – Succesvolle ondernemingen hebben extreem veel ambitie en/of inspirerende dromen;
  2. Vernieuwen – Succesvolle ondernemingen zijn continu aan het vernieuwen om sterker te worden en steeds meer waarde toe te voegen;
  3. Product – Succesvolle ondernemingen hebben een obsessie met de toegevoegde waarde en/of kwaliteit van hun product voor hun klanten;
  4. Cultuur – Succesvolle ondernemingen hebben een uitgesproken manier van werken, die verworden is tot natuurlijk gedrag. Als werknemer (mens) pas je of je past niet;
  5. Talent – Succesvolle ondernemingen zijn extreem selectief in het aannemen van personeel, bieden talent de ruimte en geven veel verantwoordelijkheid;
  6. Focus – Succesvolle ondernemingen zorgen dat geld, tijd en energie gaan naar de zaken waar het om draait. De koers en wat er gedaan moet worden zijn duidelijk. Ze kunnen ‘nee’ zeggen.
  7. Funding – Succesvolle ondernemingen hebben voldoende (niet te weinig, maar ook niet te veel) financiële middelen om hun doel te bereiken;

Het boek draait om deze 7 essentials en voor het begrip daarvan is de cirkel van succes eigenlijk niet noodzakelijk.

Waarde

De waarde van het boek ligt in de inspirerende voorbeelden die Schevernels niet alleen uit zijn eigen praktijk ervaring haalt maar ook uit diverse andere bronnen. En bij die laatste zit zeker ook waarde. Schevernels heeft een goed overzicht gemaakt van welke bronnen (artikelen, video’s, boeken) te raadplegen als je je in verder wil verdiepen in een van de 7 essentials. Hiervoor heeft hij aan het eind van elke essential een een paragraaf ‘Verder lezen‘ opgenomen. Verder is er een uitgebreide lijst met Noten, verwijzingen naar met name web links.

Die laatste maken meteen een van de nadelen van gedrukte boeken duidelijk: de links zijn over het algemeen zo lang dat overtypen niet echt handig is. Daarbij zou ik als schrijver van een dergelijk boek enorm nieuwsgierig zijn naar welke links ook echt geklikt worden door mijn lezers. Iets dat op deze manier niet te achterhalen is.

Kracht

Ik zie het als een kracht dat er voor Suits & Hoodies een eigen indeling is gekozen en niet bijvoorbeeld een indeling van voorwaarden/essentials is overgenomen, bijvoorbeeld uit Zero to One (waar wel meerdere keren naar gerefereerd wordt). Dat maakt dat het boek niet alleen goed leest maar ook eigenheid heeft.

Geen enkele indeling is volledig en zal alle gezichtspunten afdekken. In de essential ‘Talent’ wordt bijvoorbeeld wel de term Technical Debt benoemt, maar in het boek wordt niets gezegd over Organizational Debt of Social Debt. Terwijl je ook zou kunnen argumenteren dat juist in een scale-up en re-invent fase op sommige momenten ook in de organisatie structuur, processen, governance en de manier van samenwerken zal moeten worden in gegrepen om een onderneming verder te brengen. Conway’s law stelt min of meer dat Technical Debt veroorzaakt wordt door Organizational Debt.

In de epiloog geeft Quintin Schevernels een duidelijke en terechte aansporing aan zijn doelgroep om alle positieve omgevingsfactoren die we in Nederland hebben te gebruiken en met meer vernieuwingen en innovaties te komen. De quote van Sake Bosch uit een interview met FD over innovatie en start-ups geeft de zorg goed weer:

In Nederland hebben we te veel bergbeklimmers die onder de boomgrens blijven wandelen in plaats van de Mount Everest te willen beklimmen.

Bottom line

Suits & Hoodies is een interessant boek dat lekker en snel leest. Het biedt inspirerende voorbeelden en aanknopingspunten om verder te gaan. Een aanrader voor iedereen die geïnteresseerd is in start-ups en innovatie.

Suites & Hoodies twitter